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2019年8月5日 星期一

Top 10 Online Universities in the World



在线教育初创公司Udacity创始人Sebastian Thrun谈人工智能,不会颠覆教育,却能帮助老师


大型開放式線上課程(MOOCs)利用聯網為無數人提供了遠端教育課程,預計到 2020 年,整個行業價值將達到 85 億美元(去年全球MOOCs市值大約為20億美元)。

Udacity 是許多提供大型開放式線上課程服務公司中的一個,這家公司曾獲得了 1.05 億美元投資,融資總金額已經超過 1.6 億美元,而其競爭對手 Coursera 和 Udemy 的融資金額,也都超過 3 億美元!

坦白說,大型開放式線上課程是一塊市場大餅!

如今,有超過 1.1 萬人參與了 Udacity 推出的「微學位」項目,該平台上的免費課程用戶超過 400 萬人。針對那些無(少量)編程經驗的用戶,Udacity 和谷歌達成合作,推出了「安卓基礎微學位(Android Basics Nanodegree)」項目——結果,它迅速成為 Udacity 有史以來最受歡迎的微學位項目,雖然該課程每月需要支付 200 美元學費,但僅在第一周,就有超過 1500 個學生登記註冊。


恰逢 Udacity 公司成立五週年,創始人兼總裁 Sebastian Thrun說道:

我們的業務發展速度非常快,品牌知名度也在不斷增強,所以公司規模也變得越來越大。「安卓基礎微學位」是個非常好的項目,幫助Udacity挖掘到了一個非常巨大的利基市場,因為在當前教育市場裡,並沒有太多機構針對「安卓零基礎」學生提供相關課程。


史丹佛、谷歌、Udacity
如果你不瞭解 Thrun 這個人,那麼在此先簡單介紹一下,這位德國出生的電算機科學家從 2003 年開始就在史丹佛大學擔任研究教授。

2011年,借助於史丹佛大學的「兼職」身份,Thrun 參與了谷歌的「登月(moonshot)」計劃—— Google X,其中包括自動駕駛汽車、谷歌眼鏡和 Project Loon 熱氣球項目。其中,不少項目都是與機器學習和人工智慧技術相關的。

在這期間,Thrun「擠時間」創立了自己的公司——Udacity。2011年7月5日,該公司正式成立,借助於史丹佛大學得天獨厚的資源優勢,Thrun 和他的同事計算科學家 Peter Norvig 在 Udacity 平台上推出了一個免費線上課程「人工智慧介紹」,吸引了 190 多個國家 16萬 使用者的關注。

事實上,那時的Thrun即在史丹佛大學學術界非常活躍,同時還負責 Google X 項目和他自己的教育科技新創公司。

「當我和Peter Norvig發現有16萬學生為了學習人工智慧原創在線上課程,在我們的平台上註冊,我們都驚呆了,很明顯,我意識到自己必須要把工作重心放在 Udacity上,」 Thrun 補充說道,「我們所做的的事情對未來非常重要,但不幸的是,當時我還有一份全職工作,因此不得不付出雙倍努力。」


2014年八月,Thrun 離開了 Google X 項目,全身心投入到 Udacity 公司。 不過就在幾個月前,他宣佈自己將不再擔任CEO,而是轉型為公司主席,接任 CEO 職務的是原首席營運官Vish Makhijani。對於這次崗位調整,Thrun表示:

擔任這家我親自創立的公司總裁兼主席,能讓我可以把自己的時間用在最重要的事情上,那就是創新,幫助 Udacity 實現下一次「登月」。


到目前為止,我對 Udacity 所取得的成績感到欣慰,不過讓我感到更興奮的,是公司的未來發展,現在,我可以深入挖掘教育行業,探索一個又一個創新。

實際上,當 Thrun 談到公司的「登月」項目時,總是會引發人們的想像。但他並沒有透露太多訊息,只是暗示未來幾個月後 Udacity 會有大動作。

不過,Thrun 提到 Udacity 很快會針對自動駕駛汽車行業推出一個全新的「微學位」課程項目。「我們正在推動一項自動駕駛汽車微學位課程項目,據目前線上教育領域而言,Udacity是唯一提供此類教育服務的公司,」他補充說道。

的確,自動駕駛汽車行業正在升溫,今年初,通用汽車公司就開始在自動駕駛汽車行業裡佈局,他們先是對 Lyft 投資五億美元,之後又以超過 10 億美元的價格,收購了自動駕駛汽車開發初創公司Cruise Automation。

而中國網路巨頭百度,在矽谷設立了自動駕駛汽車研究部門, Uber 正在測試他們的自動駕駛汽車,當然也少不了科技巨頭谷歌。寶馬公司正式宣佈,將在五年內推動全自動汽車量產。

很明顯,自動駕駛汽車將會成為未來幾年,業界最關注的行業。這也意味著該行業需要更多技術人才,Thrun 顯然已經看到了這一趨勢。

由於之前在 Google X 項目中,曾負責過自動駕駛汽車項目,也讓他更瞭解行業需求,繼而能夠針對性地推出課程。

從這一舉動中,我們不難看出 Udacity 的未來發展方向。最近幾年,人工智慧已經成為最受業界關注的行業趨勢,人工智慧技術幾乎可以幫助各行各業實現跨越性發展,包括藥物研發、客戶服務、網路安全、證件辨識等等。

在Thrun看來,線上教育也能從人工智慧技術中受益,他說:「Udacity還是非常倚重人工智慧技術的,它可以幫助我們瞭解如何更好地服務學生用戶。此外我們的教育平台上也有一些和人工智慧技術相關的課程,並一直非常關注這個領域。」

機器的崛起

在线教育初创公司Udacity创始人Sebastian Thrun谈人工智能,不会颠覆教育,却能帮助老师

對於人工智慧崛起,業內一直有個很「特別」的關注,那就是它對人類工作崗位的影響:機器在處理工作時,是否會比人類更加準確,速度更快,如果真是這樣的話,人類該做什麼呢?特別是對於像 Udacity 這樣的線上教育公司來說,未來還需要老師嗎?

Thrun表示:「我相信機器無法取代人類,他們應該給人類帶來一種 '超能力',我們使用人工智慧技術,讓老師變得更好,Udacity開創了人工智慧助力教師的先河。」


最近,Thrun和谷歌董事長艾瑞克施密特合作發表了一篇文章:《讓我們停止對人工智慧的恐懼吧!》他們得出的結論就是,人工智慧的積極面要多於其帶來的負面影響,最終將改善人類生活,他們認為:

從技術發展的歷史可以看出,每個新技術的出現起初都會有很多懷疑和恐懼,但最終,這些新技術都改善了人類的生活。舉個例子,柯達相機出現的時候,人們認為它會破壞藝術;電力出現時有人覺得它太危險了。


但是,一旦這些技術應用在了數以百萬計的人手中,並且不斷開放、發展、合作,所有的恐懼都會煙消雲散。正如農業機械革命把我們的雙手釋放了出現,再也不用在農田裡靠雙手採摘農作物了。人工智慧革命也是如此,它將我們人類從瑣碎的、重復的、盲目的工作中解脫出來。人工智慧會做一些我們不願意做的事情——比如在交通繁忙的道路上開車。


人工智慧可以人類從 「瑣碎的、重複的、盲目的工作」中解放出來,事實上,這已經在現實中得到了驗證,比如 Facebook Messenger 和其他平台已經開始,越來越多地使用聊天機器人了。 旅行規劃搜索引擎公司 Hipmunk 推出人工智慧助手服務,能夠給潛在用戶提供自動化旅行推薦。

 美國運通(American Express)也展示了一款 Facebook Messenger 機器人,當用戶進行購買交易時,這款機器人可以發送提醒,還可以推薦餐廳和其他趣聞。


那麼,Thrun 如何看待這種「聊天機器人」趨勢呢?他說道:「我喜歡這些東西,這就是人工智慧未來的一個縮影,機器讓人類從「瑣碎的、重複的、盲目的工作」中解放出來,繼而更加高效的工作。



教育的未來
很明顯,大型開放式在線課程會越來越受歡迎,這不禁也引發出了另一個問題,它會取代學位制的傳統教育嗎? Thrun 說道:「不,這不會發生,至少現在肯定不會發生。通常我們那些學生用戶都是那種終身學習者,他們都已經拿到大學學位了。」

如今,針對教育行業的大多數批評,都集中在沒有很好地網路技術上。當孩子離開高中,上大學的成本是非常昂貴的,正是因為這種原因,導致教育市場對 Udacity、Courera 和 Udemy 這些線上教育網站的需求越來越大。

Thrun說道:
「像 Udacity 這樣的開放式教育,能夠覆蓋各個地區、各種年齡層次的人。很多願意學習的人無法進入史丹佛或麻省理工,但得益於 Udacity,他們可以獲得同樣的教育資源。隨著Udacity不斷發展壯大,我們的目標是讓更多人享受到教育服務,傳授給他們所需要的技能,這樣,或許能對全球 GDP 產生巨大影響力。」

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