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2018年7月27日 星期五

Tech Company Releases First AI Chip In China |Tech Trends|




來源: 镁客网作者:巫盼


從去年開始起來的熱度,在中興事件的催化下,快速發生更強烈的化學反應。這其中,最耐人尋味的便是AI語音晶片的快速崛起:
5月到7月,短短兩個月的時間,從公開報導的資料,可以看到中國大陸有超過5家公司,對外宣佈做了AI語音晶片:


AI语音芯片火热的背后逻辑是什么?



如果要概括近兩年的AI創企現狀,融資和造晶是繞不開的話題。而晶片這個詞,極有可能會入選2018年年度關鍵詞。

那麼,為什麼大家會不約而同的在當下這個時間節點,發佈AI語音晶片,這背後的邏輯到底是什麼呢?

導火線:智慧音箱市場的小爆發
今年的618促銷活動,天貓精靈玩了一把價格行銷戰,只需要99元就能購買一台智慧音箱。很快,在7月5日,天貓精靈就宣佈一年時間內,他們的全通路銷量累計超過500萬台。

這種巨頭壓低價格走量的行為,很快引起了連鎖反應,關於智慧音箱風口的討論甚囂塵上,由亞馬遜帶起的這陣風,終於刮到了中國大陸。

根據Strategy Analytics 最新發佈的研究報告顯示,2018年第一季,全球智慧音箱的總銷量達到920萬,同比成長278%。


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「當設備的量剛起來的時候,大家突然意識到晶片是很重要的一個環節,將它的必要性放到一個更高的位置。」作為最早開始佈局AI語音晶片的雲知聲,其創始人黃偉談到最近的晶片熱如是說道。

這一輪智慧音箱市場的爆發,讓不少人看到潛在的AI語音慧片市場機會。

據今年3月外媒Information的報導,亞馬遜正在設計,客製化用於支持智慧音箱Echo的AI晶片,當時消息稱亞馬遜已經擁有449名有晶片專業知識、技能的員工。

無獨有偶,剛剛被阿里收購的中天微,也在7月初表示要發佈智慧語音晶片。

巨頭潛在的動作,是最重要的市場風向標之一,這個導火線也順其自然地燃到了AI語音晶片上,探尋其背後的邏輯,也在於AI語音晶片,較之於傳統通用晶片的優勢。

其實最早的通用晶片,在語音方面發揮的功效並不大,通常情況下,就是將多媒體數位編碼器+數位信號模組處理相結合。

在2014年年底的時候,亞馬遜的Echo問世,有些半導體廠商瞄準了這塊市場,開始推出語音晶片,其中最典型的莫過於聯發科。據瞭解,當時有人推測2016年智慧音箱市場,將近80%的晶片都是MTK提供的,而這又得益於他們和亞馬遜Echo的深度合作。

當智慧硬體對語音交互的要求,越來越高的時候,很多東西需要在端上實現,比如喚醒、數據信號處理。同時考慮安全、網路情況等因素,AI語音晶片出現是必然結果。

相比較語音芯片,AI語音芯片集成度高、功耗低、成本低,能夠實現算法和終端的完美結合。

Rokid聯合創始人王舜德,在回答當初為什麼會做AI語音晶片的時候,就提到「因為我們知道做產品的痛苦,瞭解晶片的價錢會帶動整個產品,而當時的晶片非常耗電,整合度低。經歷過這些痛點,我們就想優化晶片的設計,用上我們前端的算法。」

算法—晶片—硬體:商業化落地的必然
仔細梳理一下,現在幾大主流AI創企,做AI語音晶片的思路,大多數還是選擇和有經驗的晶片公司深度合作。

比如出門問問和Rokid,就宣佈自己的晶片是基於杭州國芯科技晶片深度客製化生產,其中Rokid的KAMINO18,基於40nm技術的國芯GX8010製造,GX8010是國芯去年發佈的主打AI交互的NPU晶片,該晶片專為物聯網應用設計,具備低功耗、可離線、可移動的優勢。

思必馳在宣佈打造晶片的時候,也提到他們會和某晶片巨頭在AI晶片方面達成合作,成立合資公司。


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晶片公司提供低功耗、整合度低的設計架構,AI語音技術公司則會在麥克風陣列信號處理、語音交互SDK以及語音降噪、喚醒、辨識理解上做功夫,將自有的AI語音交互技術整合到其中。

為什麼算法技術落地,要從晶片以後後續的硬體開始,個中緣由離不開中國的軟硬體環境。

華為的輪值CEO徐直軍,在2018年軟博會上曾提到:「大陸客戶尤其不接受軟體收費,導致大陸軟體產品型企業,無法形成商業模式。」

大家接受的軟體銷售模式,就是類似於硬體的模式,大陸就認為硬體很值錢,軟體不值錢,認為它的成本低。

所以在大陸如果要實現業務和商業快速成長,規模化的爆發,只做算法、軟體是非常困難的。最新的技術、方案,包括產品透過硬體載體的方式,更有可能實現規模化的成長和複製。

所以,AI公司的算法,整合到晶片公司的語音晶片中,可以說是一個省力又討好的合作,而AI語音晶片伴隨著,各種智慧硬體熱度上升,也是水到渠成的事情。

另外,刨除這些技術因素,講好晶片的故事,也有助於AI企業獲得融資,有更多的資本施展自己的實力。尤其是當下的時間節點:做晶片既是技術實力的表現。

在這樣一個天時地利人和的背景下,AI語音晶片走向崛起爆發期,實屬意料之中。

當然,也不排除還有一些跟風者,想在浮躁的市場裡作個「網紅」,蹭一波AI語音晶片的熱度,不過做晶片不是做肥皂,規模化的產業考驗的不僅僅是技術實力,還有商業落地能力以及風險承擔能力。

虛火還是實熱?
智慧音箱的蝴蝶效應,以及晶片熱度等表徵原因之外,從需求和產業去洞悉,這次AI語音晶片熱的話,還得從更廣闊的應用場景,以及商業落地說起。

中國清華大學微電子所所長魏少軍,在接受媒體採訪時曾表示,AI的殺手級應用還沒出現,不管是智慧音箱還是其他產品,都還沒有成為一個剛需。因此,只有使語音真正成為人機交互的主流,才能推動AI語音晶片的爆發。

所以儘管AI晶片熱度高,但隨之而來的理性聲音,會問到語音技術的真實需求市場到底在哪裡?

以智慧音箱為例,在沒有形成家居物聯網前,很多人認為其更像是一個擺設性的花瓶硬體。在當下技術還未達到理想情況下,可以說消費端市場對於語音交互和辨識等的剛需仍然有待挖掘。

為此我們整理了幾大AI語音技術公司的產品和方案:


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回頭看國際的科技巨頭,也是遵循著相似的路徑在發展,他們透過投資或者收購的手段,做硬體,開放應用平台。


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從上述表格中可以看出,目前,無論是像思必馳、雲知聲、出門問問、Rokid這樣的AI創企,還是谷歌、亞馬遜、蘋果這樣的巨頭,他們在應用場景的落地上有諸多交叉,大多偏向以物聯網為中心,圍繞智慧家庭、車載、機器人展開佈局。

而智慧家庭、物聯網的主戰場之外,像智慧醫療、也是這些AI企業正在拓展的新邊疆。


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同時,根據易觀的報告來看,智慧語音市場整體處於高速發展期,基於語音交互的智慧車載,智慧家庭,智慧可穿戴等垂直領域,都將日趨成熟。

在這些場景中,人工智慧語音技術,雖然算不上非常核心和必不可少的技術,但是沿襲消費升級和技術更新的發展軌跡,AI語音晶片背後所承載的語音辨識、交互技術絕對是大勢所趨。

基於這樣的發展路徑規劃,以及龐大的消費市場的預測,AI語音晶片的火熱也是理所當然。

就像一個人的身體是由多個器官組成的,在很多智慧應用場景,AI語音晶片扮演的角色,更多的是算法技術的顯性體現,晶片作為「硬體」去配合自家的軟體解決方案,最終去完成生態的閉環。

披荊斬棘的關鍵:技術+數據
做AI語音晶片是個投入巨大的工程,Rokid聯合創始人王舜德表示,「晶片最重要的一個點就是量,晶片關鍵的利潤就是上五百萬以上。」

那麼企業如果想要擁有自造血能力,目前面對的最大瓶頸又是什麼?」

王舜德提出了兩點:數據和交互。其中,交互指的是「現在語音技術,連一般小白用戶的行業理想都沒達到 」,這也意味著語音技術還處在非常早期的階段。

而以數據為例,AI公司的競爭力表現之一就是數據,如何在行業內實現深度回流,是AI語音技術公司需要解決的問題。因為只有實現深度數據回流之後,在行業內做算法才會更加精準,產品競爭力更強。

但是整個人工智慧裡,除了核心算法和算力外,場景和數據也非常重要:技術、方案、產品在核心應用場景上,要能夠推廣出去,最終給公司帶來確確實實營收。

確實,除一體化的解決方案之外,與場景的深度融合才是未來真正的考驗。安創空間聯合創始人楊宇欣表示,「AI公司如果只做晶片,沒有算法和場景的話,立馬就會遇到生態系統的問題。現在有了算法和晶片,關鍵的問題是如何深入場景打造優秀的語音交互體驗。」

技術之外,思必馳的高始興也強調了產業落地的重要性,「技術和產業要形成一個循環,而且要把握好窗口期,機會過了就沒有了。」

在AI賦能傳統行業的窗口期,一旦一家足夠強大的AI公司,切入到某個行業,它就能依靠數據和累積的行業經驗,建立起自己的壁壘。

這也是互聯網大數據時代下,AI企業的競爭力所在:技術+數據。

走出舒適區,面對真實的市場
「開始很多團隊希望做自己最擅長的事情,最擅長的能做的比較好,團隊也比較舒服,你從算法往晶片或者硬體走,你就得突破自己,走出自己的舒適區,這個可能是需要對自我的一個挑戰的。」

比如AI晶片僅僅強化深度學習能力是不夠的,傳感器接入,信號處理,檢測辨識,以及軟體層面的決策和回饋等,各個環節需要的算法和計算特性,也是不一樣的。

從算法到晶片、硬體,對於很多初創企業來說,可以算得上是一個大的跨越,這也是為什麼一部分AI公司,會選擇和晶片公司深度合作。因為要逃離舒適區,就得投入更多的精力,趟過更多的坑。

再就是市場的現狀,不可否認天貓精靈賣得很好,但是背後是阿里龐大的資金在做支撐,但無疑這種狀態不會持久,當這個生態去掉大頭後,很多硬體的成本都得面對真實成本,回到一個正常的階段。

所以在AI語音晶片落地上,大家更多的還會將眼光瞄準整個物聯網領域,雲知聲黃偉在採訪中就提到,「今天看起來智慧音箱起來的量比較多,其實它是巨頭在拼命的補貼,但那不是真正的市場行為。」

他提到雲知聲做的其他智慧語音場景,雖不像智慧音箱那樣,但縱向對比的,依然有大幅度的成長。

確實,如果把智慧音箱百萬、千萬的量級,放在智慧語音市場,只是滄海一粟。在思必馳的高始興來看,智慧音箱的量還不能算「爆品」,「大陸乃至全球的人口,每個人每個家庭裡都有幾個智慧硬體,在加上一些行業應用場景,最終物聯網智能硬體的終端,會遠遠超過智慧手機。」

結語:
在和多位AI語音技術初創公司採訪的時候,大家不約而同會提到,自己並不是PPT造晶,有的表態已經和合作企業達成流片;有的表態晶片已經開始規模化應用……在這條賽道上,業內人達成了共識:市場剛剛開始,遠遠沒到競爭的時候,其實需要越來越多的公司,一起把市場做大,到那個時候再去細分賽道。

AI語音晶片的熱戰才剛剛開始,對於這些AI語音技術公司來說,道阻且長,行則將至。

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